Cómo interpretar el efecto marginal

Escrito por Macarena Cansino Revisado por Karina Da Silva, Lic. última actualización: May 05, 2019

El efecto marginal es un concepto muy usado en el contexto de la economía, las finanzas y la estadística.

Marginalidad o efecto marginal tiene que ver con el impacto en el cambio de una variable dependiente o resultado cuando se altera la disponibilidad de una u otras variables predictoras o independientes en un sistema.

Una disponibilidad limitada de un recurso lleva al efecto marginal. En cualquier proceso productivo puede hacerse tangible dicho efecto.

Así por ejemplo, la producción de un día en una empresa manufacturera se ve afectada por la mano de obra disponible, pero ¿qué pasa si al día siguiente el gerente de producción contrata un operario más?

Una ilustración muy usada por los profesores de economía en sus clases, es la paradoja del agua y los diamantes. Se dice que los diamantes son mucho más preciados que el agua porque tienen una mayor utilidad marginal, aunque el agua tiene mayor utilidad para nuestra vida. Podemos vivir sin diamante, pero sin agua dejamos de existir en cuestión de días.

Si se pierde toda el agua de tu reservorio en casa, buscas llenarlo de nuevo, pero ¿qué pasa si tan solo se pierde un ínfimo diamante del joyero o caja fuerte? ¡Las diferencias en el impacto del efecto marginal son indiscutibles!

Sigamos ahondando sobre la definición del efecto marginal, algunos conceptos asociados y sobre todo cómo interpretar el efecto marginal.

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¿Qué es el efecto marginal?

En economía, finanzas e incluso en estadística el efecto marginal se refiere al cambio o impacto medido en un sistema o resultado cuando ocurre una alteración deliberada o controlada en un recurso o variable.

La disponibilidad de un recurso o factor de producción crea una frontera, borde o margen. Hablamos de efecto marginal cuando buscamos conocer lo que sucederá cuando aumentamos esa disponibilidad o movemos el margen.

Economipedia.com expone que el efecto marginal en economía se refiere al análisis de los márgenes, es decir, la valoración del efecto de un cambio reducido y controlado sobre una variable específica.

En los estudios económicos es fundamental llevar a cabo los análisis del efecto marginal, esto es la modificación controlada de ciertos parámetros o variables dentro de un sistema productivo, lo que permite responder a preguntas básicas como cuánto producir y cuáles son los niveles óptimos de los factores de producción.

Una definición de efecto marginal bajo el contexto de la estadística es ofrecida por Statistics How To. Argumentan que el efecto marginal nos dice cómo cambia una variable o resultado que podemos considerar como “dependiente” cuando de forma controlada y predecible cambiamos una variable “explicativa o independiente”. Bajo el supuesto de que otros factores o variables del sistema se mantienen inalteradas.

Así por ejemplo podemos estudiar e interpretar el efecto marginal en la propensión al gasto y al ahorro cuando aumentamos en USD 100 o USD 1,000 los ingresos mensuales de una familia.

En el lenguaje matemático podemos definir al efecto marginal como la derivada parcial con respecto a una variable “X” (independiente o predictora) de una función de predicción “f ”.

Recordemos que en cálculo, la derivada nos da la pendiente o tasa de cambio en un punto o intervalo muy pequeño o “infinitesimal”.

Estadísticamente cuando se tiene un conjunto significativo de datos de los cuales se busca conocer el efecto marginal, podemos determinar el efecto marginal medio (AME por sus siglas en inglés). Efecto marginal de la media (MEM) y efecto marginal de los valores representativos (MER).

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Conceptos relacionados a la marginalidad en economía

Conceptos importantes surgen en economía a partir de la interpretación del efecto marginal, veamos algunos de ellos:

La Ley de los rendimientos marginales decrecientes

La Ley de los rendimientos marginales decrecientes es un concepto que aplica el efecto de la marginalidad.

Establece que al incrementar un factor productivo dentro de un proceso de producción de un bien o servicio, el crecimiento o rendimiento de la producción será menor en la medida en que se incrementa el factor en cuestión, siempre que se mantengan el resto de factores inalterados (principio ceteris paribus).

Por ejemplo, una pequeña empresa con una capacidad instalada definida puede requerir de mano de obra para alcanzar una meta de producción.

La inclusión de personal adicional en un primer momento aumenta la rata de producción y permite cumplir con el trabajo, sin embargo, si se agrega cada vez más personal el efecto marginal disminuye al punto de llegar a ser cero o menor que cero.

Es el momento en el que la producción neta se ha visto incluso disminuida por condiciones tan simples como hacinamiento o muchas personas tratando de rendir en un espacio incomodo o reducido.

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Ingreso marginal

En economía se dice que es posible seguir aumentando los niveles de producción si el ingreso marginal es superior al costo marginal inducido.

Ingreso Marginal (IM o MR para Marginal Revenue en inglés) es el aumento o variación en el ingreso bruto que se induce cuando se aumenta la producción en una cantidad específica, generalmente una unidad.

Si un pequeño negocio vende semanalmente 50 unidades de un artículo en particular, el ingreso marginal será aquel que se causa con la venta de 51 unidades.

El IM es otro concepto que aplica la marginalidad a fin de medir la rentabilidad de fabricar y vender más productos o servicios de los actuales.

Costo marginal y costo marginal de producción

Otro concepto empleado en el contexto de economía y finanzas es el costo marginal.

El costo marginal (CM o MC) corresponde a la serie de desembolsos que deben efectuarse para lograr un aumento determinado en la producción. Generalmente el costo incurrido por el aumento de la producción de un bien o servicio en una unidad.

El costo marginal de producción es simplemente el cambio en el costo inducido por un cambio en el nivel de producción. Será admisible siempre y cuando tenga un comportamiento decreciente e inferior al ingreso marginal.

Utilidad marginal

En el mismo contexto del efecto marginal tendremos a la utilidad marginal (UM) que viene a ser la diferencia monetaria entre el ingreso marginal y el costo marginal inducido.

Muy aplicada en microeconomía y teoría económica, la utilidad marginal es el cambio en las ganancias que se experimentará a consecuencia de la variación específica en el consumo o producción de un bien o servicio.

La utilidad marginal cumple el axioma de la ley de los rendimientos marginales decrecientes.

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Otros conceptos de marginalidad

Entre otras nociones económicas a las cuales aplica el efecto marginal están:

  • Productividad marginal y productividad marginal de trabajo.
  • Propensión marginal al consumo (PMC) y propensión marginal al ahorro (PMA).
  • Uso marginal.
  • Análisis de los factores marginales o análisis marginal.

¿Cómo determinar el efecto marginal?

Sabemos que un efecto marginal es el impacto inducido al hacer un cambio en la disponibilidad de los factores de producción. Vamos a un ejemplo hipotético.

Piensa en un negocio de fabricación que genera USD 10,000 en ingresos, USD. 7,500 en costos y la diferencia en ingreso neto o ganancia.

Si el negocio produce 1 unidad extra genera USD 10,100 en ingresos por ventas, USD 7,575 en costos totales y la diferencia en ganancia.

El efecto marginal de producir dicha unidad extra es:

  • Un aumento de USD 100 en ingresos por ventas (ingreso marginal $ 100)
  • Un incremento en costos USD 75 (Costos marginales $ 75)
  • Las ganancias iniciales eran de USD 2500 (10,000 – 7,500) con la unidad adicional las nuevas ganancias son: $10,100 - $ 7,575 = $ 2,525 por lo tanto la utilidad aumenta en USD 25. (utilidad o beneficio marginal $ 25)

Interpretar el efecto marginal de algunas acciones requiere aislar la acción en consideración y observar el cambio que ocurre al margen.

Identifica las variables que estás examinando. En el ejemplo utilizado antes, las variables son: producción, ingreso, costo y ganancia; sin embargo, se puede considerar solo una o incluso otras variables.

Por ejemplo, puede ser útil buscar cómo un aumento en la producción cambia solo el costo marginal, o cómo el aumento del staff de trabajadores aumenta la producción marginal. Cualquiera sean las variables que elijas, asegúrate de que sea precisas, medibles, controlables y no resulten ambiguas.

Aísla la variable independiente que estás examinando. Por ejemplo, si estás examinando el impacto marginal del aumento de personal en una fábrica, no realices otros cambios simultáneos que puedan afectar también a la producción, como agregarle una máquina nueva o renovar el equipo.

Mide el impacto marginal que induce el cambio en la variable independiente. Asumiendo que has aislado tal lo más posible, deberías poder observar el efecto marginal en tu variable dependiente. Recuerda que debe cumplirse el principio “ceteris paribus”.

Cuanto más grande sea el período de tiempo en el que puedas hacer tus observaciones, más precisa será tu información. Así, puedes observar que agregar un empleado más aumenta la producción marginal en un promedio de 15 unidades por semana, no obstante, ¿llegarás a la misma conclusión si evalúas el comportamiento por un mes?

Es allí donde puedes evaluar el impacto marginal promedio de dicho cambio.

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Interpretación del efecto marginal, ejemplos

El profesor Robert P. Murphy del Instituto Ludwig von Mises para la Economía Austriaca (Mises.org) nos ofrece un par de moralejas en las cuales se aplica la interpretación del efecto marginal.

Una de ellas el controvertido cuestionamiento de si el ingreso de una persona es o no una medida de su valor intrínseco.

Murphy nos trae la lección docentes Vs. Atletas. ¿Quiénes resultan ser más imprescindibles para la sociedad?

Un profesor gana en promedio USD 25,000 al año, mientras que un jugador de béisbol de rango medio gana USD 250,000 ¿Será que el beisbol es más importante que la educación?

Tanto como la paradoja del agua y los diamantes, la escasez relativa también marca su influencia. Aptitudes y habilidades de un docente son más fáciles de conseguir y más abundantes que las necesarias para ser un atleta de alto rendimiento.

Las diferencias salariales también se explican bajo la óptica del efecto marginal.

Si veinte docentes de una escuela renuncian súbitamente, el efecto marginal será mucho menor que si toda la plantilla de los Yanquis de Nueva York dejan el equipo. La escuela podría solventar su situación en un mes, mientras que el equipo podría pasar años para salir de su coyuntura.

Otra situación cotidiana donde se aprecia la interpretación del efecto marginal expone Murphy, es en una experiencia propia. Un vecino de él invirtió miles de dólares en mejorar una propiedad junto a un viejo árbol que amenazaba las dos viviendas.

Ante la petición del Murphy para con su vecino de invertir un par de cientos de dólares para acabar con la amenaza del árbol el vecino respondió que “ya había invertido demasiado en la propiedad”.

¿Adivinen adonde cayó el árbol un par de semanas después? Simplemente no interpretó el efecto marginal de su decisión.

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