¿Qué es una variable nominal?

Escrito por Macarena Cansino Revisado por Karina Da Silva, Lic. última actualización: May 23, 2019

Una de las herramientas más utilizadas en el mundo moderno son las encuestas, cuyas respuestas permiten obtener datos muy variados que luego son analizados con diferentes criterios matemáticos y estadísticos para establecer diferentes tendencias de un valor o valores que le interesan a quien hace la encuesta.

Como las encuestas se basan en ciencias estadísticas, para levantarlas se utilizan las denominadas variables, que pueden ser de varios tipos. En este artículo hablaremos de la variable nominal.

La variable nominal es una variable numérica cuyos valores representan una categoría o identifican un grupo de pertenencia.

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La variable nominal contiene dos o más categorías sin un orden natural o clasificación intrínseca. Esencialmente es un dato etiquetado y recogido en un estudio.

Vamos a analizar entonces las características y usos de este tipo de variables.

¿Cuál es la definición de variable nominal?

La palabra "nominal" viene del Latín nominalis, "de o perteneciente a un nombre". En este sentido, una variable nominal es, literalmente, una que nombra o etiqueta.

Dado que la palabra latina de "nombre", también se utiliza para referirse a los sustantivos, los lingüistas utilizan el término "nominal" como el adjetivo de la palabra "nombre", así como "verbal" es la forma adjetiva de "verbo".

El término también se utiliza comúnmente para indicar algo que es mínimo, insignificante o "sólo de nombre".

¿Qué significa esto en la estadística moderna? Según el “Dictionary of Statistics and Methodology: A Nontechnical Guide for the Social Sciences" del investigador norteamericano Paul Vogt, una variable nominal es aquella que "distingue entre los sujetos ordenándolos en un número limitado de categorías, incluyendo el tipo o clase".

Cuando una variable nominal es un rasgo o característica inmutable de un participante de investigación, el término "atributo variable" es también aplicable.

Tomando el caso de una encuesta, las variables nominales son útiles para ubicar a las personas interrogadas en grupos o categorías. Por esta razón también son llamadas variables categóricas.

Este tipo de variables solo nos permite establecer relaciones de igualdad o desigualdad entre los elementos de la variable y además, la asignación de los valores se realiza de manera aleatoria por lo que no cuenta con un orden lógico.

Ejemplos del uso de una variante nominal

¿Cómo se puede ejemplificar lo que es una variante nominal? Pues digamos que estamos haciendo una encuesta, que incluye la pregunta sobre el género del entrevistado. Solo habrá dos opciones, masculino o femenino. y necesitamos saber el género de las personas encuestadas.

Dentro de la categoría “género” se le puede asignar un valor al grupo femenino y otro al grupo masculino, pero este valor no describe otra cosa que no sea a cual grupo pertenece el entrevistado.

Otro caso podría ser la pregunta sobre ¿En cuál departamento trabaja usted? o ¿Cuál es su código postal?, ¿Cuál es el color de su cabello?, ¿Cuál es su bebida favorita?, y así muchas otras.

Todas estas preguntas corresponden a variables nominales y tienen respuestas concretas que no representan otra cosa que lo que son.

Esto significa que la variante nominal no va más allá de la categoría que describe, es decir, jamás podría describir si los que corresponden a un grupo u otro tienen más valor, inteligencia, fuerza física, altura u otra cualidad/defecto.

Igual situación ocurre si por ejemplo queremos categorizar un grupo de coches por su color. Unos serán azules, otros rojos, otros amarillos, otros negros, blancos y así sucesivamente.

Es de destacar que el experto Universidad de Delaware en Estados Unidos, John McDonald, ha señalado en sus trabajos que la variable nominal individual nunca se expresa a través de un número, sino que es un nombre que describe una cualidad.

Distintos tipos de variable nominal

Ahora, si por alguna razón queremos describir esas diferencias, las variables nominales también pueden servir, ya que hay una variedad de este tipo de elemento denominado variables cualitativas, que sirven para expresar distintas cualidades, características o modalidad.

Cada modalidad que se presenta se denomina atributo o categoría, y la medición consiste en una clasificación de dichos atributos.

En este caso, las variables cualitativas se clasifican en dicotómicas y politómicas.

Las variables cualitativas dicotómicas solo pueden expresar uno de dos valores posibles, como sería si se es hombre o mujer, o de color rojo o azul.

Por su parte, las variables cualitativas politómicas pueden describir tres valores o más. A tal fin, se dividen en variables cualitativas ordinales y variables cualitativas nominales.

La variable cualitativa ordinal, también llamada variable cuasicuantitativas, puede describir distintos valores ordenados en una escala preestablecida, aunque no necesariamente este intervalo debe ser uniforme. Un ejemplo sería la categoría de “intensidad”, que puede ser fuerte, moderada o leve.

A su vez, la variable cualitativa nominal se caracteriza porque sus valores no pueden ser ordenados en función de una escala. Un ejemplo ya citado serían los colores de un grupo de coches o el país de origen de una personal

¿Cómo se presenta una variable nominal?

Las variables nominales suelen describirse en forma de porcentajes o proporciones, como señala el experto John McDonald. Por ejemplo, cuando revisamos cualquier encuesta que describa el “género” de los entrevistados, con seguridad esta variable se indicará a través de una cifra que dirá cuántas personas son masculinas y cuantas son femeninas.

Por ejemplo, esta estadística reportaría los resultados del género diciendo que el 42% de los encuestados eran masculinos y el 58% femenino, es decir, a través de porcentajes.

Usos de las variantes nominales para el análisis

Tanto en la estadística y sus ciencias relacionadas, como en otras áreas donde se recojan gran cantidad de datos, es normal que los investigadores utilicen las mediciones de las diferentes variables en una variable nominal que servirá a propósitos de análisis.

El experto John McDonald refiere como ejemplo, que un grupo de médicos pueden utilizar un conjunto de mediciones de niveles de colesterol hecho a un grupo de pacientes, para dividirlos o categorizarlos en pacientes “con colesterol alto” y pacientes con “colesterol bajo”.

De esta manera, una variable numérica puede convertirse en una variable nominal, una vez hecho el paso inicial de establecer un criterio médico para señalar cuándo se puede afirmar que el nivel de colesterol en sangre de una persona es alto y cuando este valor se puede calificar de bajo.

Hecho el punto de corte, quienes estén por encima entran en el grupo “alto” y los que estén por debajo entrarán en el grupo “bajo”.

Uso de la variable nominal para el contraste de condiciones

Una variable nominal es un tipo de variable cualitativa, que se limita a describir datos en lugar de medirlos cuantitativamente.

Otro tipo de variable cualitativa es la variable ordinal o variable de rango. Una variable ordinal, tal como un nivel de lectura basada en el grado, coloca los datos en un orden significativo, pero la distancia de rangos no es cuantitativo.

Por ejemplo, el nivel de lectura de grado 8 no significa necesariamente que sea dos veces más difícil que el grado 4.

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En contraste, las variables cuantitativas miden en lugar de describir los datos.

Las variables de intervalo son variables cuantitativas que carecen de un punto cero lógico. Las escalas de temperatura son un buen ejemplo, donde las escalas Fahrenheit y Celsius tienen puntos cero diferentes y arbitrarios.

Por último, las variables de proporción son variables cuantitativas con un punto inherente cero que indica la ausencia total de la propiedad dada.

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