Características de los yacimientos de oro

Escrito por Macarena Cansino última actualización: September 17, 2019

Durante miles de años los yacimientos de oro han estado presentes en nuestro planeta. ¿Sabías que el oro se formó en el espacio exterior? Era parte, junto con otros metales, de una estrella en extinción hace más de 5 mil millones de años.

Fue con la explosión de la supernova que se dispersaron las partículas de oro a una velocidad más de 112 millones de kilómetros por hora. Estas partículas se esparcieron a lo largo del sistema solar. Con el pasar de los años se empezaron a compactar, como consecuencia de la atracción de la gravedad. Parte de las partículas quedaron atrapadas en nuestro planea tierra.

Los yacimientos de oro están diseminados en todo el planeta. Sin embargo, existen grandes minas de oro plenamente identificadas en localidades como el sur de Australia, China, Sudáfrica, Perú y en la Costa Oeste de los Estados Unidos.

Según los registros geológicos, hasta el 2017 se han extraído 187.200 toneladas en todo el mundo. Su descubrimiento en Estados Unidos se dio por pura casualidad en 1848 en Coroma, California.

James Marshall lo descubrió en las inmediaciones del río de Los Americanos cuando estaba construyendo un aserradero. En la página de Bbc.com encontrarás un artículo que describe la historia de los eventos que desataron la fiebre del oro en California.

Hagamos una exposición detallada de las características del oro y sus yacimientos.

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Propiedades físicas del oro

El metal extraído de los yacimientos de oro o minas de oro tiene características específicas que te ayudarán a identificarlo. El oro se considera uno de los metales más pesados. Tiene una “gravedad específica” de 19.3 es su estado puro.

El mineral del oro es áspero, opaco y de brillo metálico. Su color es amarillo dorado o amarillo latón. A veces tiene pequeñas cantidades de plata, cobre y hierro. Son muy dúctiles y maleables.

El oro y sus aleaciones se pueden aplanar, cortar, doblar estirar sin que se rompa o deteriore. Mantiene su forma al cesar la fuerza que lo está deformando. Resulta ser excelente conductor de electricidad.

Es un mineral muy resistente que no se pulveriza si se deforma, su punto de fusión es bastante bajo.

Yacimientos de oro en el mar

Desde 2016 se han empezado a dar licencias para la extracción de oro en los océanos. La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA) está otorgando permisos en grandes áreas del Pacifico, Atlántico y el Océano Índico.

Después de realizar estudios técnicos, la ISA, quien entre sus competencias está la supervisión la minería en el fondo del mar, reconoce que estas actividades causarán “un daño medioambiental inevitable”.

Actualmente existe un gran desarrollo tecnológico que hace posible el sumergirse en las aguas gélidas y profundas para ejecutar actividades de extracción. El propósito es extraer minerales como el oro, cobre, manganeso y cobalto.

Se tiene previsto que mediante la intermediación de ISA se logre mantener el control de la actividad minera minimizando el impacto ambiental.

Además se propone que parte de los ingresos recaudados se destinen para ayudar a los países en desarrollo.

A las rocas que contienen yacimientos de oro en el lecho marino se les llama “nódulos”. Después de diversos estudios especializados se determinó que en el Océano Pacífico puede haber una veta de 27 millones de toneladas.

Sin embargo, por la ubicación de este nódulo, no se sabe si es totalmente accesible. Allí se encontraría gran variedad de minerales. Manganeso, níquel, cobre y cobalto.

La revista Forbes publicó un artículo donde el geólogo Trevor Nace señala que en los océanos habría aproximadamente 20 millones de toneladas de oro. El precio del oro en el mercado para el momento de la entrevista era de 42,5 dólares el gramo.

Por lo que los yacimientos de oro en los océanos estarían valorados en 771 billones de dólares. El geólogo ve dificultad para su extracción, en especial por el hecho de que no está ubicado en un solo espacio.

Actualmente algunas pequeñas empresas trabajan sobre yacimientos de oro por medio de bombas hidráulicas o con cubetas. La arena es llevada a la superficie y allí es procesada, regresando al mar los desperdicios.

Explotación de oro en el mar y los daños que provoca

El Proyecto Solwara I fue creado para explotar minas de oro en el mar de Bismark, en aguas de Papúa Nueva Guinea. La mina se encuentra a 1.600 metros bajo el nivel del mar, en aguas tranquilas. Esta mina contiene oro, cobre, sulfuros, zinc y plata.

Usando tecnología de punta, es la primera incursión para excavar yacimientos de oro de los depósitos existentes en el mar. La extracción de minerales en el fondo del mar, ha desatado mucha controversia.

Las opiniones a favor destacan que atiende la escasez de materias primas para las industrias. Otras en contra, tal como noalamina.org expresan su desacuerdo por el daño ambiental irreversible que está provocando.

En especial en la biodiversidad de los corales, tema en el que varias fundaciones han estado realizado estudios e investigaciones sobre su comportamiento. Estos proyectos consisten en observar cómo reaccionan y el tiempo de recuperación en caso de ser mutilados por actividades mineras.

También se han realizado estudios por los efectos de las sustancias corrosivas. Los corales que resultan maltratados son cambiados de ambiente. Marcan la nueva ubicación para mantenerlos bajo observación y registrar su recuperación.

El primer gran proyecto de excavación en las profundidades del mar se estima iniciará operaciones durante el 2020. Bbc.com advierte sobre las complejidades y riesgos de estos proyectos.

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Yacimientos de oro en tierra firme

Se han descubierto grandes yacimientos de oro y otros minerales en tierra continental. Aquí te presentamos los más grandes e importantes.

Witwatersrand en Sudáfrica

Descubierto en 1886. Se considera el yacimiento más grande jamás encontrado. Este yacimiento de oro no se encuentra en la superficie o a cielo abierto, sino que están a una profundidad mayor a 3 kilómetros.

Witwatersrand es el yacimiento más profundo en el mundo.

De allí se ha extraído la mitad del oro que existe en el planeta, esta cifra te puede dar una idea de la riqueza del yacimiento.

Se cree que este yacimiento se formó por la confluencia de ríos subterráneos que formaron un lago. El oro se concentró en la gravilla sedimentada del lecho del lago.

Se había contabilizado hasta el 2014 que de Witwatersrand se han extraído 1400 millones de onzas de oro. Esto representa un impresionante valor de más de un trillón y medio de dólares.

Los estudios geológicos estiman que existe aproximadamente la misma cantidad sin explotar.

Alleghany en California

Esta mina abrió en 1852 en el condado de Sierra, el mineral se encuentra a más de un kilómetro profundidad. Actualmente existen alrededor de 64 millones de túneles.

La veta madre tiene aproximadamente 12 metros de grosor y 800 metros de profundidad. El oro esta incrustado en piedras de cuarzo.

La estructura y composición de las piedras de cuarzo indican que el oro se depositó a 300 grados centígrados. Se especula que el yacimiento se generó por el movimiento de las placas tectónicas sobre la costa de California.

De éste yacimiento de oro se han extraído 5 millones de onzas.

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Midas en Nevada

Este yacimiento de oro se encuentra en el desierto. La mina es subterránea y contiene el oro en piedras de cuarzo. El oro se extrae utilizando tecnología muy avanzada.

Los geólogos descubrieron que las capas de oro se formaron por fuentes termales. El agua caliente emergió de las profundidades, sacando el oro y la plata a la superficie. Así se formaron las piedras de cuarzo que contienen plata y oro.

De esta mina se han extraído más de 40 millones de onzas de oro y 500 millones de onzas de plata. Cerró en 1920 debido a que el proceso de extracción del oro dejó de ser rentable.

Yanacocha en Perú

Este yacimiento de oro ha sido explotado desde los tiempos de los incas. Tiene más de 800 millones de años. Yanacocha tiene una extensión de más de 1.000 kilómetros cuadrados.

Esta mina ha generado más de 5 mil millones de dólares en oro, al igual que la mina Midas, el oro se acumuló por fuentes termales.

Carlin Trend en Nevada

Esta veta fue descubierta en 1961, tiene 80 kilómetros de largo y 8 km de ancho. Este yacimiento puede verse desde el espacio. El yacimiento de oro se encuentra en rocas compuestas de lodo y cuarzo, formadas por la acción de un volcán.

Se requiere de un proceso muy laborioso para lograr la extracción desde éste yacimiento de oro. El proceso consiste en aplastar las rocas y calentarlas a más de 900 grados. La roca se derrite y al enfriarse, los minerales se separan.

Uno de los pozos tiene 3 kilómetros de largo por uno de ancho y 600 metros de profundidad. Se dice que tiene 45 millones de onzas de oro. Sin embargo, para extraer 1 onza de oro, es necesario extraer 10 toneladas de roca.

Pero el valor del oro hace que sea rentable aunque lo que se extrae diariamente es muy poco. Esta mina ha generado 65 millones de onzas de oro.

Xiling en China

Aunque China tiene una de las reservas más grandes del mundo y ya cuenta con numerosas minas de extracción de oro, este es el descubrimiento más reciente.

Descubierta en el 2017. Tiene reservas de oro de 382.58 toneladas, valoradas en 22 mil millones de dólares. Su extensión es de más de 2.000 metros.

Milla Dorada en Australia

Compuesta por varias minas, obtiene su nombre por la concentración geográfica de minas ricas en minerales, así, su superficie aproximada es de una milla cuadrada.

La mina “Kalgoorlie” fue descubierta en 1893, esta contiene oro y níquel y está a cielo abierto.

También está la mina Super Pit que se fundó en 1989. Tiene aproximadamente 3,6 kilómetros de largo por 1,6 de ancho y 2,5 kilómetros de profundidad.

Newmont Boddington fue reabierta en el 2010 y superó en tamaño a la Super Pit en el 2016. Tiene una extensión de 13 kilómetros.

Son todas yacimientos de oro y cobre. Se calcula que tienen reservas de 12,4 millones de onzas (350 toneladas) de oro y 1.250 millones de libras (570 mil toneladas) de cobre.

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Donlin Gold en Alaska

El proyecto de extracción de este yacimiento de oro incluye 11 áreas en total cubre un área de 90 mil kilómetros cuadrados. Es una mina a cielo abierto compuesta de rocas volcánicas y arenisca.

Tiene reservas probadas de 39 millones de onzas de oro. Se espera que produzca durante 27 años un millón de onzas al año.

Existen proyectos de localización de yacimientos de oro fuera de la huella del pozo. También dentro del pozo los cuales se pueden explotar sin aumentar la proporción existente de la franja.

Por la gran extensión de tierra que tiene la mina. Los yacimientos de oro se encuentran a diferentes profundidades, estas varían desde 36 metros a 945 metros. Por su gran magnitud, la mina Donlin Gold se puede ver desde el espacio exterior.

Esta formación rocosa se creó por la erupción de volcanes durante el cretáceo tardío, además de estar ubicada en la unión de dos sistemas de fallas.

Las fallas al realizar el empuje de rocas hacia la superficie, también sacan roca derretida. Mezclado con la roca salen los minerales, entre ellos el oro que se adhiere a medida que va enfriando.

Estos movimientos crearon vetas que son las encontradas en estas zonas de Alaska.

Tipos de terreno donde se encuentra oro

Algunos yacimientos de oro se encuentran en superficies a poca profundidad, haciendo su extracción menos costosa y rápida.

Los yacimientos de oro subterráneos necesitan más tecnología, infraestructura y equipos, es decir, más inversión.

Por lo general, los yacimientos de oro se encuentran en vetas y depósitos hidrotermales de alta temperatura. También en depósitos formados por corrientes del agua o por vientos llamados depósitos de placer.

En vetas auríferas de composición cuarzosa se pueden encontrar yacimientos de oro en variedad de formas pequeñas.

En los llamados “depósitos de placeres” el mineral de oro se encuentra en forma de granos pequeños o polvo. Arqueologíamexicana.mx ofrece detalles al respecto.

En el cauce de un río donde haya arena negra se puede encontrar oro. El río mueve el oro y la arena hasta que se deposita en aguas mansas.

También se obtiene en las formas geológicas provenientes de movimientos sísmicos donde en algún momento existieron grandes temperaturas. En las rocas resultantes, conformadas por cuarzo o lodo también se consigue oro.

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