¿Qué es la explotación de canteras de piedra caliza?

Escrito por Ana P. Ferrari última actualización: September 19, 2018

La piedra caliza junto a la arcilla calcárea y el yeso, son las materias primas del cemento uno de los principales materiales usados en la construcción.

Los yacimientos de piedra caliza se les conocen también como canteras de cal o de caliza, son suelos de un importante valor económico por su uso tanto en la construcción como en la industria siderúrgica que emplea la cal como material fundente del acero.

La cal o el óxido de calcio se genera mediante la “calcinación” o calentamiento a temperaturas elevadas de la piedra caliza. Para quiminet.com es probable que la cal y las rocas calizas se empleen directa o indirectamente en más industrias que cualquier otra sustancia natural. Veamos por qué:

  • En la industria siderúrgica la cal se usa como fundente de metales
  • En la industria metalúrgica se usa en la fundición de cobre plomo y zinc, en la producción de manganeso y de aluminio.
  • En la industria química en cosmetología, también en los procesos de producción de jabón, caucho, carburos, pegamentos y la producción de papel.
  • En la industria alimentaria se emplea en fermentos de la industria vinícola, azucarera, cervecerías, industria láctea, en la conservación de alimentos, producción de gelatinas y espesantes, en la piscicultura, el tratamiento industrial del trigo y el maíz.
  • En la industria del vidrio y la cristalería.
  • En la industria de los cueros o tenerías.
  • En la construcción como bloques de piedras para muros o monumentos, o fragmentada en forma de balastros para las vías de ferrocarril, o como agregado principal para el cemento y concreto.
  • En las plantas de tratamiento de aguas potables, aguas residuales y lodos, depuración de gases, tratamientos de suelos contaminados y residuos.
  • En la agricultura y ganadería como fertilizante, preparación de compost y alimentación del ganado.  

Podemos decir que la piedra caliza y su principal compuesto la cal u oxido de calcio, son una maravilla de la naturaleza dispuesta para el aprovechamiento por parte del hombre.

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Aspectos inherentes  a las canteras de piedra caliza

La piedra caliza como material para la construcción que es extraída de grandes pozos excavados en el suelo llamados canteras.

Estas canteras se extraen con maquinaria pesada en una serie de niveles, desde la superficie hacia abajo, a una profundidad de hasta varios cientos de metros. Los niveles permiten que los trabajadores de cantera corten y extraigan la piedra de una altura vertical específica del depósito.

Historia de canteras

Las canteras son un método a la vez que una tecnología muy antigua, utilizada desde la época de los egipcios quienes aprovechaban la piedra caliza para la edificación de sus inmensas pirámides, templos y monumentos.

La extracción de una cantera o mina a cielo abierto ha sido siempre menos costosa y peligrosa que la minería en túneles subterráneos y pozos verticales.

Curiosamente algunas canteras utilizadas en la época romana, como la cantera de Carrara en Toscana, se encuentran todavía en producción y contienen inscripciones y artefactos que proporcionan información útil para los arqueólogos e historiadores.

La producción de piedra caliza

Para las canteras de piedra caliza se utilizan taladros automáticos pesados que cortan la roca en los pozos verticales, mientras que las sierras horizontales separan los bloques individuales de la superficie de la cantera.

Los bloques de piedra caliza se producen de acuerdo con la forma y tamaño que requiera cada proyecto individual. La piedra es dura y resistente, aunque demasiado pesada para ser usada en edificios altos, excepto como revestimiento delgado.

La piedra caliza también puede utilizarse en el cemento o para hacer cal viva, como material de carreteras, vías férreas y en diversos productos de consumo y materiales de construcción de viviendas.

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Peligros de las canteras

Las canteras representan varios peligros para los ingenieros y trabajadores. El corte en la superficie del suelo puede causar caídas peligrosas de roca y que fragmentos de piedras afiladas sean despedidos por el aire.

Los pozos también pueden llenarse de agua en las zonas donde el agua subterránea y los acuíferos encuentran un nivel freático muy cerca de la superficie. Muchas canteras de piedra caliza se deben bombear de forma continua para mantenerlas libres de agua.

En algunas canteras, el corte de piedra continúa por debajo de la superficie del agua, lo que es posible mediante operaciones de dragado, a cambio se incrementa el riesgo de inundación.

Los problemas ambientales

Las canteras como cualquier actividad minera, plantean problemas ambientales. Las operaciones de explotación de canteras crean pequeñas partículas sólidas que contaminan el aire, estas se convierten en una molestia. La contaminación sónica también está presente por las continuas tareas de demolición y fragmentación de la roca.

Es obvio que la actividad de la cantera degrada el relieve, la vegetación y pone el riesgo la fauna circunvecina por el deterioro de su habitad.

Excavarlas destruye paisajes naturales y ecosistemas de vida silvestre. Para operar las canteras, dado que éstas se ubican en lugares apartados, deben construirse carreteras y durante las operaciones, el flujo constante de vehículos de construcción y excavación hacia y desde el sitio produce ruido, polvo y contaminación.

El lamentable abandono

Las canteras pueden ser explotadas siempre y cuando el depósito de piedra caliza se mantenga intacto. Aunque durante su operación está sujeta a un continuo agotamiento hasta tanto se termina el material.

Con el tiempo, termina la producción y deben abandonarse. Las canteras que ya no están en funcionamiento suponen un peligro para los excursionistas e intrusos que ven una piscina de cantera como un lugar que invita a nadar, ignorando la peligrosa agua fría, contaminada y los muchos obstáculos sumergidos que puedan por lo general presentes.

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